¿Por qué la Ortografía Británica mantiene a la U en palabras como el color?

Aunque las razones por las cuales la ortografía británica mantiene a la U en ciertas palabras, como el color (GB: colour | US: color), el sabor (GB: flavour | US: flavor) y el honor (GB: honour | US: honor), pueden no ser muy definidas, se puede hablar de un sentido de tradición y una vacilación para realizar cambios radicales a las reglas de ortografía aceptadas. Mientras que muchos británicos pueden culpar a los estadounidenses por secuestrar y arruinar el idioma, en realidad, el inglés ha sufrido numerosos cambios a lo largo de los siglos, dictados por diferentes influencias. La división que había comenzado a llevarse a cabo entre la ortografía estadounidense, que favorecía -o finales, y la ortografía británica, que usaba terminaciones -our, se manifestó por primera vez con la publicación del Diccionario Americano del Idioma Inglés (An American Dictionary of the English Language) de Noah Webster, publicado en 1828.

Samuel Johnson, quien publicó el Diccionario del Idioma Inglés (Dictionary of the English Language) en 1755, era un purista de la ortografía. Su diccionario fue y es considerado la autoridad aceptada en la ortografía británica. Sintió que su propósito no era abogar por la reforma ortográfica, sino solo documentar la ortografía británica aceptada. Incluso llegó al extremo de decir que la "evolución" de la ortografía era una corrupción del idioma, particularmente con el inglés "estadounidense". Webster, por otro lado, no dudó en abogar por la reforma ortográfica, e incluyó deletreos "americanizados" con -o finales. Webster creía que la ortografía podría simplificarse y seguir siendo correcta.

Algunos estudiosos británicos ya en los siglos XVI y XVII pensaban que -o solo deberían usar palabras derivadas de orígenes latinos, mientras que -our sólo debería usarse para derivaciones francesas. Aunque la mayoría de las palabras que terminan en -o y -our son de origen latino y antiguo francés, y ambos finales se usaron indistintamente, después de la conquista normanda, la ortografía cambió a usar estrictamente -our en un esfuerzo para rendir homenaje a las antiguas pronunciaciones francesas de las palabras.

Una corte londinense llamada Old Bailey dictaminó en el siglo XVII que la terminaciones -our eran la correcta ortografía británica. Se hizo comúnmente aceptado en Gran Bretaña que en los casos en que se adjunta un sufijo en inglés o sufijos de origen griego o latino, se conserva el u. Esto se demuestra en la palabra neighbourhood (vecindario). La diferencia viene con sufijos latinos que no se adhieren libremente a las palabras, como vigorous (vigoroso). En estos casos, el u puede retenerse o soltarse.

Los países que son o fueron mancomunidades de Inglaterra generalmente siguen la ortografía británica común, con la excepción de los EE.UU. Los canadienses suelen usar las ambas ortografías, mientras que los australianos conservan las terminaciones -our. El inglés estadounidense sigue siendo criticado por muchos hablantes de inglés británico, mientras que muchos estadounidenses se preguntan por qué los británicos conservan aspectos aparentemente anticuados del idioma. Aunque muchos atribuyen las adaptaciones estadounidenses de la ortografía británica al espíritu de independencia de los primeros colonos o quizás a las crecientes influencias de los inmigrantes de todo el mundo, la ortografía británica está documentada en los primeros escritos estadounidenses.

Un ejemplo de esto es el borrador original de la Declaración de Independencia, escrito por Thomas Jefferson. Jefferson usó la ortografía de honor británica, que fue modificada para honrar por el borrador final. ¿Por qué hizo este cambio? ¿Pudo haber sido un inocente error ortográfico, o tal vez fue solo otro acto de rebelión contra los británicos?