¿Qué es una Vaca?

La palabra vaca es un término genérico para los bovinos domesticados, que las personas suelen criar para obtener carne, leche, productos de cuero y trabajo. Se estima que hay 1.300 millones en el mundo, la mayoría de los cuales se crían con fines agrícolas, y con el tiempo, los animales han ganado múltiples asociaciones espirituales y simbólicas. A pesar de ser relativamente plácidas, estas criaturas herbívoras que se criaron durante miles de años, son controvertidas, ya que criarlas con frecuencia implica grandes costos en términos de contaminación y daño ambiental. Muchas personas también tienen preocupaciones relacionadas con el tratamiento ético y las enfermedades que transmiten.

Diferenciaciones

Correctamente, la palabra vaca se refiere solo a las hembras adultas de los bovinos, pero la gente la usa para hablar de todo el ganado en un sentido muy general. En la terminología correcta, un bovino macho adulto sin castrar es un toro, un macho castrado es un novillo y un juvenil de ambos sexos es un ternero. Antes de tener su primer ternero, a las hembras también se las conoce como vaquillas.

Características físicas

Todas las diferentes subespecies de vaca comparten importantes características anatómicas. Básicamente, son animales de cuatro patas con pezuñas y tienen largas colas que utilizan para quitar los molestos insectos. Sus oídos tienen un amplio rango de rotación, lo que les facilita detectar diferentes sonidos en el entorno y mantenerse a salvo. Estas criaturas también son rumiantes, lo que significa que pueden regurgitar y volver a consumir alimentos no digeribles, descomponiéndolos aún más en uno de sus cuatro estómagos. Cuando se usa apropiadamente el término para hembras adultas, otros dos rasgos físicos importantes son las ubres y los pezones ubicados en las partes inferiores de los animales frente a las patas traseras, que proporcionan leche para terneros o personas, y que pueden ser bastante grandes cuando están llenos.

Dieta

Estos animales son vegetarianos naturales y se alimentan principalmente de hierbas y granos. Los agricultores a menudo les permiten pastar en los campos cuando su número es relativamente limitado, pero en operaciones muy grandes, es más común que sean alimentados con heno, que es simplemente pastos que han sido cortados y secados. Las vacas también comen grandes cantidades de ensilaje, que es grano entero y plantas de maíz que han sido picadas y se les permite fermentar, y maíz desgranado, que a menudo se mezcla con otros alimentos, como la soja.

Usos

La gente tradicionalmente ha usado vacas tanto para la carne como para su leche. Sin embargo, la ciencia y la tecnología han permitido a los productores de leche criar aquellos que tienen una tasa de lactancia mucho más alta, por lo que hoy en día, la mayoría de las producciones agrícolas se concentran en un área u otra. Una vaca lechera típica produce hasta 26.5 litros por día, y muchas granjas tienen cientos de animales o más. Solamente en los Estados Unidos, producen 87.1 mil millones de litros de leche cada año, y aproximadamente 34 millones de cabezas de ganado se sacrifican anualmente.

Otro uso principal es el cuero, que es la piel que se ha limpiado, curado y tratado químicamente para que sea duradero y evitar que se descomponga rápidamente. Se utiliza con frecuencia en la industria de la moda para hacer ropa, calzado y accesorios, como bolsos. La industria del mueble también usa cuero bovino en gran medida.

En muchas áreas del mundo, los bovinos son los animales de tiro primarios en lugar de caballos, con personas que los utilizan para extraer cargas diarias. Esto incluye mover elementos como los arados, por lo que a menudo son importantes para las comunidades en términos de poder producir un cultivo. La capacidad de mover mercancías en carros conectados al ganado también influye en la capacidad de comerciar y construir.

Preocupaciones

El ganado se cría a menudo en enormes rebaños, ya que constituyen una gran parte de la industria agrícola mundial. Esto puede causar un impacto gravemente negativo en el entorno local, que puede sobreestimarse rápidamente por el exceso de animales que pastan. La contaminación de ríos y arroyos alrededor de los ranchos ganaderos es a menudo severa, y muchos estudios muestran que los ecosistemas locales pueden ser devastados por una gran operación ganadera. Muchos expertos sugieren que lo mejor que las personas pueden hacer por el medio ambiente es renunciar a todos los productos de ganado.

Con la inmensidad de las industrias cárnica, láctea y del cuero, el tratamiento humano del ganado también se ha convertido en un tema controvertido. Los videos y las historias de abuso físico severo son frecuentes entre los grupos defensores de los derechos de los animales y con frecuencia tienen buena evidencia de respaldo. Muchos expertos ambientales y animales creen que el tratamiento inhumano de estos animales es injustificado e incivilizado, y a pesar del uso generalizado de vacas para comida, no es inusual que la gente se niegue a comer productos de carne debido a la forma en que algunos agricultores crían y matan el ganado.

Hacia el final del siglo 20, los experimentos con la alimentación de productos de carne de res de ganado vacuno llevaron al aumento de la encefalopatía espongiforme bovina (EEB), más comúnmente conocida como enfermedad de las vacas locas. Esta afección es un trastorno fatal que causa la degeneración del cerebro y el tejido espinal, y se cree que es causada por priones o proteínas mal plegadas. Algunas investigaciones sugieren que la raíz de la enfermedad es genética. Además de matar a miles de bovinos en todo el mundo, la enfermedad también ha causado muertes en las personas, lo que ha llevado a muchas prohibiciones de importación y esfuerzos de contaminación generalizados.

Breve historia de la domesticación

Las vacas se consideran algunos de los primeros animales domesticados conocidos. La evidencia sugiere que los humanos los han estado manteniendo como ganado desde el Neolítico, alrededor de 10,000 a. Algunas culturas desarrollaron costumbres altamente elaboradas con respecto al ganado y sus usos agrícolas.

Simbolismo y asociaciones

Simbólicamente, las vacas son típicamente imágenes de fortaleza y resolución. En la astrología griega, representan el signo del zodíaco y la constelación de Tauro, que se asocia con el comportamiento y el poder obstinados. El buey también aparece en el zodíaco chino, y se dice que la personalidad de un buey es paciente, calmada y determinada. En el hinduismo, no son sacrificados por la carne, ya que se los considera proveedores sagrados de su leche. Los estrictos observadores de las costumbres hindúes no comerán carne ni productos de carne de bovinas.